jueves, 4 de junio de 2020

La Peste negra y el fin del feudalismo, ¿el COVID-19 tendría el mismo efecto?
Fuente: Universidad de Valencia

La Peste negra y el fin del feudalismo, ¿el COVID-19 tendría el mismo efecto?

Hemos estado aquí antes: una pandemia, desigualdad, estancamiento económico y cambio climático derribaron la Europa medieval

Al predecir el futuro, a menudo recurrimos a nuestras experiencias pasadas. Después de todo, la humanidad se ha enfrentado a pandemias como esta antes, muchas veces, de hecho, y pocas son tan memorables y amenazantes como la Peste Negra. Al llegar a Italia en el año 1347, la Peste Negra, que ahora se cree que es la peste bubónica, se extendió rápidamente por toda la Europa medieval, eliminando entre un tercio y la mitad de toda la población europea.

La gente de la Europa medieval no estaba acostumbrada al sufrimiento, pero esto no tenía precedentes. La muerte llegaría en unos días o incluso horas después de mostrar síntomas, y para aquellos que enfermaron, la tasa de mortalidad probablemente fue más del 60%. El pánico se extendió aún más rápido, y los lazos más sagrados de la sociedad comenzaron a desmoronarse. Los cronistas medievales nos hablan de sacerdotes que abandonan a su rebaño, padres que abandonan a sus hijos, esposos a sus esposas y viceversa, cualquier cosa para escapar del contagio. En algunas áreas, las comunidades judías fueron culpadas y atacadas brutalmente, mientras que en otras, multitudes de cristianos penitentes se azotaron públicamente imitando a Cristo. Para muchos, fue el fin del mundo.

Sin embargo, lo que a menudo falta en esta historia es el contexto más amplio y el impacto duradero de la Peste Negra. Esta es una historia no solo de tragedia insondable, sino también de transformación y renacimiento. La plaga, en combinación con una serie de otras crisis relacionadas y superpuestas, dio un golpe mortal a la Europa medieval, marcando el comienzo de una nueva era, el Renacimiento y el surgimiento del llamado capitalismo agrario, y finalmente preparando el escenario para la Revolución Industrial y el mundo moderno Y el calamitoso siglo XIV no está tan alejado de nuestra propia experiencia como nos gustaría pensar.

Europa a fines del siglo XIII no era tan diferente de Europa hoy. Desde la Segunda Guerra Mundial, hemos experimentado un período de crecimiento económico sin precedentes, y así fue para la Europa medieval en la víspera de la Peste Negra. Desde el año 1000 dC, la población de Europa se duplicó o incluso se triplicó, y la economía se comercializó cada vez más, suscrita por un sistema financiero cada vez más sofisticado, a medida que surgieron nuevas ciudades y pueblos, se fundaron universidades en todo el continente, y las magníficas catedrales góticas superaron la Gran Pirámide en Giza como las estructuras artificiales más altas del mundo.

Pero al igual que el mundo moderno, había grietas en la fachada, señales de advertencia de que los fundamentos sociales y económicos de la Europa medieval no eran tan sólidos como parecían. A medida que la población creció, las tierras cada vez más marginales se entregaron a la agricultura, con rendimientos decrecientes, lo que resultó en menores rendimientos per cápita y empujó a la población peligrosamente cerca de los niveles de subsistencia. Esto dejó poca holgura en la economía para absorber un choque significativo, y el siglo XIV pronto traería un choque tras otro.

En primer lugar, el clima estaba cambiando. ¿Suena familiar? La Europa medieval se benefició de varios siglos de clima cálido, lo que aumentó los rendimientos de los cultivos, pero en el siglo XIV, el mundo estaba entrando en la llamada Pequeña Edad de Hielo. Los cambios fueron relativamente menores en comparación con nuestra propia crisis climática, pero el impacto fue significativo. El clima más frío y húmedo disminuyó los rendimientos agrícolas, en un momento en que ya había muy poca holgura en el suministro de alimentos. Esto contribuyó a una desaceleración económica más amplia, ya que los rendimientos disminuyeron y los precios aumentaron, pero también llevó a Europa al borde de la hambruna.

Luego, a partir de 1311, Europa comenzó a experimentar una serie de malas cosechas en todo el continente en lo que se conoció como la Gran Hambruna. Alcanzando un pico en el norte de Europa en 1315-1317, la Gran Hambruna pudo haber matado del 5 al 10% de la población de Europa, menos de una generación antes de que la Muerte Negra llegara en 1347.

Al mismo tiempo, Europa entró en un período prolongado de intensos conflictos geopolíticos, durante el cual una vertiginosa variedad de reinos, principados, sultanatos y ciudades-estado libraron innumerables guerras, tanto grandes como pequeñas. El principal de estos, en términos de impacto social y económico, fueron las hostilidades en curso entre Inglaterra y Francia, que culminaron en la Guerra de los Cien Años (1337-1453), y la caída de Acre en 1291, la última ciudad cruzada restante en el Levante , lo que provocó una prohibición papal del comercio con el sultanato mameluco. Estos conflictos inhibieron el comercio entre el norte y el sur de Europa y entre Europa occidental y el Mediterráneo oriental, ralentizando aún más la economía europea e incurriendo en una carga fiscal masiva que pronto arruinaría el sistema financiero europeo y provocaría levantamientos tanto en Francia como en Inglaterra.

El norte de Italia era el corazón del sistema financiero en este momento, y un pequeño número de bancos italianos muy grandes, a menudo denominados «superempresas», prestaban enormes sumas de dinero en toda Europa. Como fue el caso en la crisis financiera de 2008, pocos bancos tenían el efectivo registrado en sus libros de contabilidad. Todo el dinero disponible fue prestado o inmovilizado en inversiones, dejando a los bancos gravemente subcapitalizados y vulnerables a la insolvencia en caso de un retiro grande y repentino o un incumplimiento importante de sus préstamos.

Ambas eventualidades pronto se cumplieron, provocando fallas en cascada en todo el sistema financiero. Primero, estalló la guerra entre Inglaterra y Francia en 1294, lo que llevó al rey Eduardo I a retirar grandes sumas de dinero del Riccardi de Lucca, aproximadamente equivalente a varios miles de millones de dólares en la actualidad. El Riccardi simplemente no tenía el dinero, y Edward confiscó todos los activos que pudo. Luego, durante las siguientes décadas, tres súper bancos más, el Frescobaldi, el Bardi y el Peruzzi, todos de Florencia, fueron arruinados por sucesivos reyes ingleses que se negaron a pagar sus deudas. Lo más espectacular es que Edward III incumplió con los préstamos por valor de miles de millones de dólares de Bardi y Peruzzi, desencadenando una corrida en los bancos florentinos en la década de 1340, desencadenando una crisis de deuda internacional y efectivamente terminando los préstamos públicos para la corona inglesa. Esto fue ahora menos de una década antes del inicio de la Peste Negra.

Mientras tanto, la Iglesia católica, la base cultural y epistemológica de la Europa medieval, se enfrentaba a la crisis de legitimidad más importante en siglos. El ambicioso rey Felipe IV de Francia, que también desempeñó un papel central en la crisis crediticia de 1294, se vio envuelto en una lucha de alto riesgo con el papa Bonifacio VIII cuando los hombres del rey intentaron arrestar al anciano papa, matando inadvertidamente él. Poco después, en 1305, un francés, Clemente V, fue elegido para ser el próximo papa, y el papado fue reubicado en Aviñón, Francia. Esto, comprensiblemente, arrojó una larga sombra sobre la Santa Sede, y los Papas de Aviñón fueron ampliamente rechazados y desconfiados. La crisis solo se profundizó en 1378 cuando un segundo papa fue elegido en Roma y un tercer papa fue elegido brevemente en 1409 antes de que los tres fueran depuestos en 1417.

Podríamos comparar esta crisis de fe con la actual crisis de legitimidad de la ciencia en los Estados Unidos. Al igual que el método científico, la Iglesia era una forma compartida de conocimiento: un camino hacia la comprensión común, que era esencial para el orden social de la Europa medieval.

Fue en medio de esta crisis espiritual, económica y geopolítica que llegó la Peste Negra, arrasando Europa en 1347-1353 y volcando el equilibrio de poder, casi de la noche a la mañana. Los efectos psicológicos son difíciles de identificar con certeza, precisamente porque muchas otras calamidades ya estaban desgarrando el subconsciente medieval, pero los efectos económicos de la peste fueron poco menos que devastadores. Al matar quizás al 50% de la fuerza laboral, la Peste Negra alteró drásticamente el suministro de mano de obra, tierra y monedas. Los salarios se dispararon, ya que la mano de obra era escasa, y los alquileres disminuyeron, ya que la densidad de población en picada creó un excedente de tierra. Ambos desarrollos beneficiaron sustancialmente a los plebeyos, a expensas de la élite, particularmente en Inglaterra.

Para entender por qué, es importante comprender la estructura de la economía medieval. Las sociedades pasadas nunca son tan simples u homogéneas como las imaginamos. Pero, en general, la Europa medieval funcionaba con un sistema feudal o señorial, en el que la mayoría de la población rural era esencialmente servil, debiendo renta y / o servicios a propietarios aristocráticos a cambio del uso de sus tierras. Los campesinos podían tener innumerables estados diferentes, pero en general, el siervo arquetípico estaba legalmente obligado a su señor, aunque podían comprar su libertad (o huir). Los siervos trabajaban en los campos del señor (llamados demesne) y, a cambio, al siervo se le dio un hogar y su propia parcela de tierra agrícola, de la que podían ganarse la vida.

Al arquetipo del siervo no se le pagaba por su trabajo en los campos del señor, esa era su obligación con el señor a cambio del uso de la tierra del señor. El equivalente moderno sería si su arrendador también fuera su jefe, y para vivir en su departamento, tenía que renunciar a su libertad y la de sus hijos, a perpetuidad. No solo eso, el señor medieval también era la unidad principal del poder legal, cívico y militar, a menudo sirviendo como la primera parada para asuntos legales y la primera defensa contra bandidos y reinos rivales.

Sin embargo, a raíz de la Peste Negra, la escasez de mano de obra y la abundancia de tierra permitieron a los campesinos negociar mejores condiciones con su señor, y el señor, sin nadie que trabajara en sus campos, no estaba en condiciones de negarse. Este fue especialmente el caso en Inglaterra, donde la aristocracia dependía más del cultivo de la demesne. Con tal vez la mitad de la población desaparecida, simplemente no había suficientes campesinos para trabajar la tierra, y el ingreso promedio del señor inglés disminuyó significativamente. En respuesta, los campos de trigo del señor se entregaron cada vez más al ganado, o se alquilaron a los arrendatarios, quienes pagarían al señor una renta fija, conservando los productos agrícolas para ellos.

El ambicioso plebeyo ahora podía adquirir grandes extensiones de tierra, y con el producto agrícola de esa tierra a su entera disposición, los plebeyos fueron incentivados para maximizar la productividad de su tierra y vender el excedente en el mercado con fines de lucro. Esta transición a menudo se conoce como el nacimiento del capitalismo agrario.

Los trabajadores urbanos y los artesanos también se beneficiaron del aumento de los salarios. El promedio de vida aumentó y los niveles de vida mejoraron en todos los ámbitos. La escasez de comerciantes calificados incluso creó nuevas oportunidades para las mujeres urbanas: se alentó a las viudas de comerciantes y artesanos a administrar los negocios de sus esposos, y el número de mujeres aprendices en Londres aumentó significativamente en este momento.

Sin embargo, la aristocracia se horrorizó previsiblemente por el nuevo poder de la chusma común, y la élite buscó mantener su posición imponiendo salarios artificialmente bajos y obligando a los trabajadores a aceptar cualquier trabajo disponible. Las leyes suntuarias, que restringieron lo que los plebeyos podían usar y comer, también se hicieron comunes durante los siglos XIV y XV. Sin embargo, estas leyes no parecen haber sido efectivas, y las tensiones continuaron aumentando entre la aristocracia y la población en general, que estaban cada vez más impacientes por el cambio.

Esto, combinado con la creciente carga fiscal de una guerra casi constante, desencadenó una serie de levantamientos, sobre todo la Jacquerie francesa de 1358 y la revuelta de campesinos ingleses de 1381. La aristocracia respondió con fuerza donde pudieron, pero no pudieron retrocede el reloj.

Incluso en la guerra, su papel estaba cambiando. Mientras el señor medieval alquilaba sus campos, el caballero perdía cada vez más su lugar en el campo de batalla. Este era, en teoría, el objetivo principal de la aristocracia secular: ser asesinos profesionales, defender el reino y proteger al clero y al campesinado. Pero a partir del siglo XIV, las unidades de infantería compuestas por plebeyos, como los piqueros suizos y los arqueros ingleses, comenzaron a ganar una serie de victorias decisivas contra los caballeros montados, revolucionando las tácticas militares y acelerando la obsolescencia de la aristocracia feudal.

Mientras tanto, un nuevo espíritu intelectual se estaba arraigando en Europa occidental. Pensadores influyentes como John Wycliffe y Marsilius de Padua comenzaron a cuestionar la autoridad mundana tanto de la Iglesia como del estado, argumentando que el poder recaía en última instancia en la población en lugar del gobernante, y el gobernante indigno podía perder su derecho a gobernar. Los escritores y filósofos se preocuparon cada vez más por el aquí y ahora, lo individual y lo observable, en lugar de lo abstracto y lo universal. Las obras de Chaucer, Petrarca y Christine de Pizan celebran la singularidad del individuo, saborean el momento y a menudo llaman la atención sobre el desorden de la experiencia humana. William de Ockham desafió directamente la tediosa abstracción de la filosofía medieval, abogando por un razonamiento más eficiente y riguroso a la navaja de afeitar de Ockham.

Una nueva confianza en el pensamiento científico comenzó a florecer, ya que eruditos precoces como Nicole Oresme y Jean Buridan postularon la rotación de la tierra y la ley de la inercia, más de un siglo antes de Copérnico e Isaac Newton. A raíz de la Peste Negra, los médicos de la peste fueron de los primeros en creer que habían superado el conocimiento del mundo griego y romano; Irónicamente, estaban equivocados, pero la menor mortalidad de los brotes posteriores llevó a muchos médicos a proclamar que habían curado la enfermedad, lo que inculcó una nueva fe en el progreso científico. Este fue el comienzo de un cambio de paradigma, cuyas repercusiones han dado forma a nuestro mundo moderno, y el calamitoso siglo XIV fue el crisol a través del cual surgió este nuevo paradigma.

Ahora, setecientos años después, ¿qué podemos aprender de esto, si es que hay algo? ¿Qué pueden decirnos las crisis y las consecuencias del siglo XIV sobre nuestra propia pandemia y las consecuencias inminentes? Por un lado, la pandemia actual palidece en comparación con la Peste Negra. La Peste Negra mató al menos al 30% de la Europa medieval, mientras que es poco probable que el nuevo coronavirus mate a más del 0.03% de la población estadounidense. No habrá escasez de mano de obra a raíz del coronavirus; Todo lo contrario, probablemente habrá un excedente de mano de obra, debido a la consiguiente contracción económica. En cuanto a las rentas, el mercado de la vivienda está esencialmente congelado a medida que las personas se refugian en el lugar, y es probable que los precios de la vivienda disminuyan en una recesión, pero es poco probable que el costo real de la vivienda en relación con los ingresos vea el tipo de cambio sísmico experimentado después de la Peste Negra.

Sin embargo, si tenemos una visión más amplia, hay más en la crisis medieval tardía que una escasez de mano de obra y un excedente de tierra. La devastación de la Peste Negra pudo haber sido la gota que colmó el vaso, pero la Europa Medieval ya estaba en camino de agitación social y económica. Como es el caso hoy, el conflicto de las grandes potencias se estaba gestando, y con gran parte de Francia ya bajo control inglés, el eventual enfrentamiento entre Inglaterra y Francia era probablemente inevitable. La desigualdad también fue fuente de estancamiento y tensión mucho antes de la Peste Negra, a medida que la economía europea se comercializaba cada vez más, surgía una nueva clase media urbana y el papel de la aristocracia en la guerra, en la producción económica y en la vida cívica era cambiando. Pero lo más significativo, y lo más profético para nuestro propio tiempo, Europa se encaminaba hacia una catástrofe climática, e independientemente de la Peste Negra, el continente seguramente habría enfrentado una serie de conmociones demográficas, como la Gran Peste, hasta que se hicieran cambios considerables. al sistema socioeconómico existente.

La lección que debemos sacar de esto hoy no son las diferencias entre el coronavirus y la Peste Negra, sino las similitudes más amplias entre el siglo XIV y el siglo XXI. A medida que salimos de nuestros búnkeres improvisados, agradecidos y tal vez demasiado confiados de evitar el peor de los casos, la guerra entre China y EE. UU. Aún se avecina, la desigualdad socioeconómica está alcanzando niveles récord, la confianza en las instituciones y nuestra epistemología establecida está disminuyendo , y cuando entramos en la peor depresión desde la década de 1930, el cambio climático amenaza una vez más con devolvernos a la Edad Media. El coronavirus ha expuesto fisuras profundas en nuestra sociedad, pero no ha sido lo suficientemente grave como para obligarnos a abordar estos problemas. Podemos sentir que hemos esquivado una bala, pero si continuamos con los negocios como de costumbre, lo que suceda después probablemente será mucho peor. El calamitoso siglo XXI apenas está comenzando, y un paralelo más adecuado para la Peste Negra probablemente aún esté por llegar.


Artículo original publicado en Salon.com

Título original (en inglés): The Black Death led to the demise of feudalism. Could this pandemic have a similar effect?

URL: https://www.salon.com/2020/04/26/the-black-death-led-to-the-demise-of-feudalism-could-this-pandemic-have-a-similar-effect/

Autor: PhD. Adam McBride, arqueólogo medieval (Oxford), personal de campaña y asesor de políticas.

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Post source : Adam McBride / Salon.com

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